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TLa tarea para Estados Unidos es clara: vencer a Irán en un partido de la Copa del Mundo políticamente cargado o irse a casa.

Los jugadores estadounidenses han sido aclamados como la mejor generación del fútbol americano. Pero terminaron terceros en las eliminatorias para la Copa del Mundo detrás de Canadá y México y ahora necesitan una victoria en la fase de grupos final.

“Lo más importante es que controlamos el resultado de nuestro viaje en este torneo con el partido final contra Irán”, dijo el mediocampista Weston McKennie. “Lo siguiente que tenemos que hacer es salir y obtener tres puntos contra Irán”.

Un empate o una derrota eliminaría a los estadounidenses, que empataron 1-1 con Gales e Inglaterra 0-0. Inglaterra lidera el grupo con cuatro puntos, seguida por Irán con tres, Estados Unidos con dos y Gales con uno.

“Tenemos que ganar el partido”, dijo el mediocampista Gio Reyna. “Realmente no pensamos en nada más, solo tres puntos y luego estamos dentro”.

Irán venció a EE. UU. 2-1 en un partido de la Copa del Mundo en Francia en 1998, que eliminó a los estadounidenses y provocó que miles de fanáticos agitaran banderas para saludar a los iraníes cuando regresaban a casa. Antes de la revancha del martes, la Asociación de Fútbol de EE. UU. enfureció al gobierno iraní al exhibir brevemente la bandera iraní sin el emblema de la República Islámica en las redes sociales.

Para EE. UU., la situación de este año es similar a la de 2010, cuando los estadounidenses estuvieron al borde de la eliminación en la última ronda de la fase de grupos antes de que Landon Donovan venciera a Argelia por 1-0 en el tiempo de descuento.

“Solo espero que no lo dejemos pasar al minuto 90”, dijo Stu Holden, un mediocampista que estuvo en el banquillo esa noche y ahora es comentarista de Fox. “Sería muy bueno nombrar a un ganador de EE. UU. en el último segundo, pero por egoísmo, estoy totalmente de acuerdo con hacerlo temprano y entrar a los últimos 16 porque eso sería mucho mejor para mi presión arterial”. “

Irán es dirigido por Carlos Queiroz, quien en 1998, mientras era asesor de la Asociación de Fútbol de EE. UU., escribió un plan de desarrollo de jugadores con el objetivo de ganar la Copa del Mundo para 2010. El ataque iraní está encabezado por Mehdi Taremi del Oporto, quien ha marcado cinco goles en la Liga de Campeones esta temporada.

Irán se recuperó de una derrota por 6-2 ante Inglaterra en el partido inaugural con una victoria por 2-0 sobre Gales, poniendo al equipo en posición de avanzar en seis Copas Mundiales por primera vez. El centrocampista del Feyenoord, Alireza Jahanbakhsh, está suspendido luego de ser amonestado en sus dos primeros partidos en Qatar.

Los goles fueron una lucha para un equipo de EE. UU. que solo anotó tres delanteros en 14 eliminatorias para la Copa del Mundo.

El entrenador de EE. UU., Gregg Berhalter, sabe que eso debe cambiar.

“Hay que anotar”, dijo.

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